Déviation d’astéroïdes : Webb et Hubble capturent des vues détaillées de l’impact

AFP, publié le jeudi 29 septembre 2022 à 18h20

Les télescopes James Webb et Hubble, les observatoires spatiaux les plus puissants, ont révélé jeudi des vues détaillées de l’impact du vaisseau spatial Dart de la NASA sur un astéroïde, des images qui aideront les scientifiques à comprendre le processus d’altération orbitale attendu.

C’est la première fois que les deux célèbres télescopes spatiaux sont utilisés pour observer simultanément le même objet céleste : un astéroïde situé à 11 millions de kilomètres de la Terre, cible du premier test de défense planétaire au monde.

Lundi soir, le vaisseau spatial Dart de la NASA s’est délibérément écrasé à la surface de Dimorphos, une petite lune de 160 mètres de diamètre en orbite autour d’un plus gros astéroïde, dans le but de faire dévier son orbite.

Il faudra attendre quelques jours à quelques semaines avant que les scientifiques puissent confirmer que sa trajectoire a été modifiée. Et réussir à le situer par rapport à sa position d’origine.

Mais peu de temps après la collision, les premières images, prises par des télescopes au sol et le nanosatellite LICIACube à bord, ont montré un gros nuage de poussière autour de Dimorphos, s’étendant sur des milliers de kilomètres.

Un nuage sur lequel les télescopes James Webb et Hubble, qui opèrent dans l’espace, ont pu « zoomer plus finement », a déclaré Alan Fitzsimmons, astronome à l’université Queen’s de Belfast, impliqué dans les observations au sol du projet ATLAS. AFP réseau de quatre télescopes. exploité depuis Hawaï.

Ces images permettent de voir « clairement comment ce matériau se brise après l’impact explosif de Dart, c’est assez spectaculaire », se réjouit-il.

– Cratère plus grand que prévu –

« L’impact semble beaucoup plus important que prévu », déclare Ian Carnelli, chef de la mission européenne Hera, qui étudiera les dommages de surface de Dimorphos dans quatre ans.

Héra avait tablé sur un cratère d’environ 10 mètres de diamètre, mais au vu des images prises par LICIACube à 50 km de l’étoile, confirmées par celles des télescopes spatiaux, il pourrait être beaucoup plus grand… « si un cratère là déjà, parce que peut-être qu’un morceau entier de Dimorphos vient de se faire arnaquer. »

La caméra NIRCam de James Webb, qui fonctionne dans le proche infrarouge, a observé l’impact pendant plusieurs heures après la collision. Ses dix images révèlent un noyau compact entouré de « panaches de matière » semblables à des filaments en expansion, « s’éloignant du centre où l’impact s’est produit », décrit un communiqué conjoint de l’Agence spatiale européenne (ESA), Webb et Hubble. .

Les images du télescope Hubble, prises par une caméra grand angle 22 minutes, 5 heures et 8 heures après le crash, montrent en lumière visible le mouvement de l’éjecta, matière arrachée à l’étoile.

Celles-ci apparaissent sous forme de rayons, augmentant progressivement en luminosité, mais se stabilisant huit heures après l’impact, ce qui « intrigue les astronomes », selon le communiqué de presse.

Le télescope James Webb, qui observe depuis juillet dernier à 1,5 million de kilomètres de la Terre, et Hubble, en service depuis plus de 30 ans, révéleront prochainement la quantité de matière éjectée, sa nature (gros morceaux ou poudre fine ?) et à quelle vitesse

Ces informations aideront les scientifiques à « comprendre avec quelle efficacité un impact cinétique peut modifier l’orbite d’un astéroïde », indique le communiqué. La technique d’impact cinétique expérimentée par la Nasa consiste à entrer en collision avec un astéroïde pour le « pousser » légèrement et ainsi dévier sa trajectoire. Un peu comme jouer au billard dans l’espace.

Plus il y a de matière expulsée, plus il y a de chances que la trajectoire soit modifiée. « La rapidité avec laquelle les astronomes pourront mesurer la déviation dépendra de l’efficacité de Dart », explique Alan Fitzsimmons.

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