L’herpès facial, un virus peut-être vieux de 5 000 ans

AFP, publié le jeudi 28 juillet 2022 à 20h29

Selon les auteurs d’une étude récente, la souche moderne du virus de l’herpès facial qui cause les boutons de fièvre remonte à environ 5 000 ans.

« Nous avons pu déterminer que les variations des espèces modernes datent toutes d’une certaine période à la fin du Néolithique, au début de l’âge du bronze », explique Christiana Scheib, co-auteur principal de cette étude, publiée mercredi. . dans la revue Science Advances.

L’herpès actuel n’aurait donc que 5 000 ans, un âge plus jeune qu’on ne le pensait auparavant : « C’est un peu surprenant car on croyait que l’herpès avait évolué avec l’homme pendant très longtemps », a déclaré à l’AFP, expert en ADN ancien et en génétique des populations. l’Université de Cambridge.

Selon l’Organisation mondiale de la santé, environ 3,7 milliards de personnes sont infectées par le virus HSV-1 qui cause l’herpès facial à vie.

Cependant, l’histoire de ce virus et la façon dont il se propage reste peu connue, principalement parce qu’il est difficile de trouver des exemples anciens.

L’équipe de Mme Scheib a examiné l’ADN des dents de centaines de personnes à partir de découvertes archéologiques anciennes. Seuls quatre d’entre eux étaient porteurs du virus de l’herpès. C’est en séquençant leur génome que les chercheurs ont déterminé quand est apparue son incarnation actuelle.

Les gens vivent probablement avec l’herpès depuis bien plus longtemps. Vous pouvez imaginer qu’il y avait probablement une tribu antérieure circulant parmi les humains lorsqu’ils ont quitté l’Afrique il y a des millions d’années.

Mais il a fallu attendre une époque relativement récente pour qu’il prenne sa forme actuelle.

– Un suspect potentiel, le baiser –

Comment expliquer ce changement ?

Première théorie des chercheurs : il y a environ 5 000 ans, l’humanité était dans une période de grande migration de l’Eurasie vers l’Europe, et ce mouvement aurait pu affecter le virus.

Autre hypothèse : le développement de l’herpès facial au Néolithique, décelé dans l’ADN ancien, pourrait coïncider avec une nouvelle pratique culturelle, le baiser romantique et sexuel. « À l’âge du bronze, des preuves textuelles commencent à émerger sur les baisers romantiques », qui, selon Christina Scheib, pourraient avoir changé la propagation du virus.

La première mention connue du baiser se trouve dans un manuscrit d’Asie du Sud à l’âge du bronze, suggérant que la pratique est passée en Europe plus tard.

Le virus de l’herpès facial se transmet généralement de parent à enfant, mais s’embrasser lui aurait donné une nouvelle façon de se transmettre d’hôte à hôte, a expliqué le co-auteur de l’étude.

Embrasser « n’est pas un trait humain universel », a-t-elle déclaré, soulignant la difficulté de déterminer quand la pratique a commencé ou si elle est certainement liée à la propagation du HSV-1.

L’autre co-auteur principal de l’étude, Charlotte Houldcroft, également de Cambridge, a également souligné qu’un virus comme l’herpès se développe sur une échelle de temps beaucoup plus longue qu’un virus comme Covid-19.

« L’herpès facial se cache pour la vie dans son hôte et ne se transmet que par contact oral, de sorte que les mutations se produisent lentement au fil des siècles et des millénaires », a-t-elle déclaré.

« Dans le passé, les données génétiques sur l’herpès ne remontaient qu’à 1925 », a-t-elle noté, appelant à davantage de « recherches approfondies » pour comprendre l’évolution des virus.

« Seuls des échantillons génétiques vieux de centaines, voire de milliers d’années, aideront à comprendre comment les virus à ADN tels que l’herpès ou la variole du singe, ainsi que notre propre système immunitaire, s’adaptent les uns aux autres », a déclaré le chercheur.

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